回望改变世界经济的伟大发明
作者:赵宇清
2018-11-20 14:54:36

demo.jpg

《塑造世界经济的50项伟大发明》

[英]蒂姆·哈福德

叶红卫 中信出版社

技术的更替不仅颠覆着传统的业态,也改变着人类的生活方式。你可能意识不到,你今天的生活习惯、工作方式、饮食偏好都在受某些伟大发明的影响,而且还在因某些伟大发明而改变。《塑造世界经济的50项伟大发明》这本书可以让你从技术创新这个视角看到经济社会一路行来的发展轨迹。

这本书的题目是“塑造世界经济的50项伟大发明”,但它不是要介绍50项伟大发明的来龙去脉,而是关注于它们对社会和经济结构的影响。这些发明中,有的让特殊产品实现了工业化生产的可能,比如留声机。在两个世纪以前,收入最高的歌手伊丽莎白·比林顿的年收入仅为1万英镑,折合到今天来算,约合100万美元。制约她收入的一个重要原因就是她的歌声无法批量生产。后来留声机诞生了,但是起初,歌手一次演唱只能同时在三到四台留声机上录制,即使歌手一天将一首歌唱上50次也只能录制200张唱片。但是埃米尔·贝利纳研制出蝶形唱片取代了爱迪生的蜡筒唱片,为批量生产开辟了道路。随后,整个20世纪磁带、CD等都保持着留声机创造的经济模式。

有些发明,它本身并不起眼,但它却有激发产业发展的巨大能量,比如条形码。条形码是一种书写数字的方法,计算机可能通过读取它来识别商品的种类和价格。这一技术为零售商提供了很多便利:结账效率提高,顾客排队时间缩短;调价变得很容易,只需更改货架上的标签即可,无需给每件商品重贴价签;通过扫描条形码建立起来的顾客数据也有利于建立会员系统。有了条形码,超市规模可以更庞大,商品种类也可以更丰富。而发明和发明之间也是相互关联影响的。条形码、冷链、运输集装箱组合在一起,它们让商品实现了全球化售卖,让今天的你可以坐在家中享受世界各地的美味。

有些发明虽然很伟大,但是它依然存在着某种局限性,比如配方奶粉。化学家尤斯图斯·冯·李比希曾因在少年时饱尝饥饿的痛苦,而一直在寻找防止饥饿的办法,后来他在1865年推出了婴儿可溶食品——由牛奶、小麦粉和碳酸氢钾构成的粉末,这是来自于严谨科学研究的第一个商业化母乳替代品。在19世纪初,每三个非母乳喂养的婴儿中,就有两个活不到自己的1岁生日。可以说,李比希的配方奶粉在当时解决了人们生活中的痛点。但是,又有证据表明,母乳喂养的婴儿长大后智商会比非母乳喂养的孩子高大约三个百分点。据《柳叶刀》报道,让一代人聪明的这一点点儿一年大约可创造3000亿美元财富。这个数字是全球配方奶粉市场价值的好几倍。因而,直到今天不断完善的配方奶粉依然无法替代母乳。

有时发明也是双刃剑,比如纸币。公元1023年在中国四川境内发行的交子,被公认为世界上最早使用的纸币,当时因为金属货币搬运不便而盛行。但是纸币作为法定货币盛行后,人们便开始印制更多的钞票,这直接导致了通货膨胀和物价上涨。在交子诞生的几十年后,交子大幅贬值,后来仅为面值的10%。过度印钞曾让许多国家的经济陷入混乱,1946年的匈牙利,物价一天之内甚至会涨上三倍。直到今天,一些经济界人士仍认为,法定货币不会有稳定的价值。

但是,还有一些伟大的发明,又让货币也不能完全依照通货膨胀估算其价值。1900年爱迪生发明的碳纤维灯泡可以连续照明10天,光的亮度是蜡烛的100倍,使用费用是普通人工作60个小时的收入;1920年,普通人一周的劳动所得可以支付钨丝灯泡连续照明5个月;1990年,普通人一周的收入可维持照明10年。现在又有了节能型荧光灯和发光二级管,同样劳动力赚的钱,过去只能支付54分钟的照明费,现在可以支付使用52年,甚至更久。

有些发明可能终将会退出历史舞台,比如留声机,但是它催生了广播、电影,它奉献给人类的智慧有了新的延续。但是,有些发明也会一直伴随着我们,比如人造灯光。而灯光在人们心目中也一直是具有指引性的标志物,激励着人们不断克服困难、迎接挑战。

每一种发明都与错综复杂的经济网络紧密联系,它们破除旧的束缚,塑造新的模式。这本书讲的每一个故事都是在告诉我们当新技术或新事物出现时,我们该如何将其优点最大化,避免其产生的副作用。唯有这样,我们才能真正成为新技术的受益者。

编辑:肖笛 责编:赵宇清