未来的私人航天
作者:凯米
2018-05-24 15:01:04

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私人航天即将成为未来趋势

私人航天引领新时代

良好的制度加上雄厚的实力积累,使得私营的SpaceX脱颖而出,成为航天领域新时代的弄潮儿。2018年,SpaceX还会继续进行多次火箭发射任务,客户包括商业卫星运营商、其他组织,以及美国宇航局。

毫无疑问,SpaceX已经发展壮大,成为太空商业领域中强有力的竞争者。然而,在美国,强势崛起的私营航天企业还有很多。这些企业的业务已经全面覆盖了太空领域中的11个子行业——卫星发射、卫星互联网、深空探测、月球登陆、地球观测、小行星采矿、太空碎片、太空旅游、太空研究以及太空制造等。

蓝色起源由亚马逊公司创始人杰弗里·贝索斯于2000年创办,是目前私营航天中与SpaceX齐名的龙头企业,对于太空领域中的所有子行业都有涉猎,该公司也将于2020年发射重型火箭“新格伦”号,其长远目标是把数百万人送到太空居住生活。

维珍银河公司是英国亿万富翁理查德·布兰森创办的,2016年,该公司在美国加利福尼亚州正式发布未来用于太空旅行的新版太空船,对外推出民间太空旅行服务,票价只要25万美元,包括贾斯汀·比伯、莱昂纳多·迪卡普里奥在内的许多名人都已预订了门票。

火箭实验室是美国一家从事商业航天的私营企业,与SpaceX这种雄心勃勃的私人航天企业不同,火箭实验室致力于使用3D打印等成本较低的方式制造小型火箭,以满足民间对微型人造卫星部署的需求;还有,行星资源公司计划利用飞船捕获以超音速飞行的小行星,并展开钻探;而新时代太空科技公司的目标是在月球建立基地,开采月球资源。

商业文化的土壤

SpaceX的成功就带有明显的美国商业文化特征。实际上,SpaceX是通过和其他私营公司竞标才得到了美国宇航局等客户的发射项目的。为获取利润,SpaceX会在满足客户要求的前提下尽量降低成本。目前,SpaceX每次发射费用为6000万美元,“猎鹰重型”更是性价比极高,63.8吨的运力只要9000万美元,远远低于竞争对手(其他机构每次发射通常要收费数亿美元,比如,俄罗斯“联盟号”飞船每搭乘一位美国宇航员,就要向美国宇航局收取7000万美元)。

SpaceX是通过设计优化、回收火箭、改善管理等方法来降低成本的。比如,一直以来,航空界有一种成见就是发动机越多越不安全,SpaceX不走寻常路,他们不断地研发试验,最后得出的结论是只要发动机不发生爆炸这类灾难性故障,多个发动机并联仍然可以做出可靠的设计。“猎鹰重型火箭”便以“非主流”的设计捆绑了27台发动机,提高了运载能力,节省了昂贵的发动机研发成本。

又比如,火箭中有一个叫做“共底储箱”的部位一向加工难度高、废品率高,带来很高的制造成本,于是,“猎鹰重型火箭”使用了昂贵结实的铝锂合金“共底储箱”,以提高回收利用率;另外,公司极力避免传统航空集团的官僚作风,公司几乎全是工程技术人员,管理人员比例极低,而且员工很少在办公室处理文件,他们将精力用于搭建平台、测试零件,企业洋溢着一股实干者的活力。

科幻文化深植人心

SpaceX并非美国仅有的知名航天私企,杰弗里·贝索斯的蓝色起源、理查德·布兰森的维珍银河、彼得·贝克的火箭实验室同样被人们看好。这些私营航天企业背后的企业家喜欢冒险,从小深受外星电影、科幻小说和漫画的影响,对太空充满了好奇心和想象力。

马斯克本人小时候看过科幻小说《银河系漫游指南》,此次“猎鹰重型火箭发射”,他专门在特斯拉车的屏幕上打出了《银河系漫游指南》封面上的一句话——“Don't Panic”(不要恐慌),可见科幻文化对他影响之深。而且,马斯克所设想的殖民火星计划,有很多具体细节直接摘录自科幻小说。比如,他提到去火星的宇宙飞船将会以甲烷为动力,而地球和火星都可以制造甲烷;新火星人还要在火星上建立自己的磁场,像地球大气层一样阻挡带电粒子,以保护人类不受宇宙辐射伤害……这些设想的灵感都来自科幻小说。

(摘自《大科技》)

(编辑:李树泉 责编:赵宇清)

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